समाजसेविका जानकी देवी बजाज

जानकी देवी बजाज या गांधीवादी जीवनशैलीच्या समर्थक होत्या. त्यांनी कॉटेज उद्योगांमार्फत ग्रामीण विकासाला मोठ्या प्रमाणात पाठिंबा दर्शविला. स्वातंत्र्यलढ्यात सक्रियपणे भाग घेणार्‍या त्या एक स्वतंत्र स्त्री होत्या. त्यांचा जन्म 7 जानेवारी 1893 रोजी मध्य प्रदेशातील जराऊरा येथे संपन्न वैष्णव-मारवाडी कुटुंबात झाला. काही वर्षांच्या प्राथमिक शिक्षणानंतर घराची जबाबदारी त्यांच्या खांद्यावर आली. केवळ आठ वर्षांच्या वयातच त्यांचे श्रीमंत बजाज घराण्यात लग्न झाले. लग्नानंतर त्यांना 190२ मध्ये जरौरा सोडून पती जमनालाल बजाज यांच्यासह महाराष्ट्र वर्धा येथे यावे लागले.

जमनालाल गांधींनी प्रभावित झाले आणि त्यांचा साधेपणा त्यांच्या आयुष्यात घेतला. जानकी देवी यांनीही स्वेच्छेने आपल्या पतीप्रमाणे संन्यास घेण्याचा मार्ग स्वीकारला. याची सुरुवात सोन्याच्या दागिन्यांच्या देणगीने झाली. १919 मध्ये त्यांच्या या कार्यातून प्रेरित होऊन हजारो स्त्रिया, ज्यांनी कधीही घर सोडले नाही, त्यांना मोकळे वाटले. वयाच्या 28 व्या वर्षी त्यांनी आपले रेशमी कपडे सोडून खादीचा अवलंब केला. त्या आपल्या हातांनी सूत कातीत. स्वदेशी चळवळीत त्यांनी महत्वपूर्ण भूमिका बजावली. १7 जुलै 1928 च्या ऐतिहासिक दिवशी जानकी देवी, पती आणि हरिजनांसोबत वर्धा येथील लक्ष्मीनारायण मंदिरात पोहोचल्या आणि पहिल्यांदा मंदिराचे दरवाजे सर्वांसाठी उघडले. अस्पृश्यतेविरूद्धचा त्यांचा लढा लोकांसाठी एक नवीन धडा होता.

वर्धा येथील आपल्या घराच्या चार भिंतींवरून जानकीदेवी बाहेर पडल्या आणि गांधीजींचा सार्वजनिक संदेश हजारो लोकांच्या मनापर्यंत पोहोवला. त्या स्वातंत्र्यलढ्यात अनेकदा तुरुंगातही गेल्या. त्यावेळी त्यांच्यामध्ये खरी नायिका जन्माला आली. त्यांनी महिलांच्या शिक्षणाला प्रोत्साहन दिले. त्यांनी विनोबा भावे यांच्याबरोबर कुपनदान, ग्रामसेवा, गोसेवा आणि भूदान अशा चळवळींमध्ये काम केले. 1956 मध्ये त्यांच्या आयुष्यभराच्या कार्याचा गौरव करण्यासाठी भारत सरकारने त्यांना पद्मविभूषणने सन्मानित केले. अशा या महान समाजसेविकेेचे 21 मे 1979 रोजी निधन झाले.